Indudablemente su trabajo de investigación ha tenido grandes aportes en la investigación básica y alcances substanciales en el ámbito de la salud a nivel nacional e internacional.

Susana López Charreton es la mujer, la esposa, la madre y la brillante investigadora que dirige un grupo de investigación en el Departamento de Genética del Desarrollo y Fisiología Molecular en el Instituto de Biotecnología de la Universidad Nacional Autónoma de México, campus Morelos, en donde estudia uno de los temas de virología que más le apasiona: El rotavirus.

Recientemente esta prestigiada investigadora mexicana fue galardonada con el premio L’Oréal-UNESCO For Women in Science 2012, sección Latinoamérica por haber identificado el modo de acción de los rotavirus, responsables cada año del fallecimiento de 500 mil niños. Este importante galardón se suma a su importante bagaje de reconocimientos como el “Howard Hughes Medical Institute International Research Scholar 2000-2010”, el Premio “Bienal Funsalud en Enfermedades Gastrointestinales de la Fundación Mexicana para la Salud en sus ediciones 2000 y 2005”, el Premio de la “Academia de la Investigación en Científica en el área de Ciencias Naturales” y el Premio “Internacional TWAS, de la academia de Ciencias del Mundo en Desarrollo en el 2008”.

En entrevista para Hypatia, la Dra. López Charreton, quien es miembro de la Academia Mexicana de Ciencias, del Sistema Nacional de Investigadores y de la Academia de Ciencias de Morelos, comparte con los lectores que desde que realizó sus estudios de Licenciatura en Biomédica Básica trabajó con rotavirus. Recuerda como hacían una rotación anual en un laboratorio diferente cada año y, en el último año estuvo con el Dr. Romilio Espejo, quien trabajaba con rotavirus y desde ahí continuó haciéndolo hasta su tesis doctoral. Además, comenta que el término rotavirus se refiere a los virus que causan diarrea en niños y representan un problema de salud muy importante, ocasionando medio millón de muertes al año.

H. Doctora, ¿por qué le interesó estudiar los rotavirus?
SLCH. “Cuando llegué con el doctor Romilio Espejo llevaba 4 años de haberse descubierto el rotavirus; era un campo abierto para estudiar lo que se quisiera. El estudiar este virus permite hacer investigación básica existe la posibilidad de que el conocimiento generado pueda aportar soluciones a este importante problema de salud”.

H. ¿A qué segmento de la población afecta principalmente el rotavirus y qué complicaciones tiene en la salud?
SLCH. “A niños de entre 6 meses a 2 años de edad y, lo que causa, es una gastroenteritis muy severa. En general los síntomas que presentan los niños están orientados a tener poca fiebre o fiebre muy moderada, pero sí mucho vómito y diarrea, ese es el problema principal, que los niños se deshidratan”.

H. ¿Cuál es la temporada en la que se presentan más casos de rotavirus?
SLCH. “Por alguna razón que no entendemos, la infeccion con rotavirus tiene su pico epidémico los meses fríos del año, de octubre a marzo es cuando más casos vemos, por lo cual es un buen momento para mandar la alerta a las mamás de niños menores de 2 años en particular, que aunque ya hay una vacuna y, ya existe una Campaña Nacional preventiva, es muy importante que echen ojo que una diarrea y vómito severo en niños menores de 2 años no es para quedarse en la casa y al ratito se le quita, si no que si notan que tienen demasiado vómito y diarrea acudan rápido al hospital, a la clínica, al médico.
No se deben de esperar porque el problema principal que causa esta infección es la deshidratación, cuando un niño chiquito está deshidratado es muy peligroso, tiene mucho riesgo, entonces hay que acudir al servicio médico, nada de que un caldito de arroz”.

H. ¿Cuántos niños se infectan por rotavirus?
SLCH. “Se infectan millones de niños en el mundo, incluyendo a México. Afortunadamente, se han reducido las muertes por rotavirus pero la cantidad de niños que se infectan es muy elevada. Todos tenemos anticuerpos contra rotavirus a la edad de 5 años, esto quiere decir que nos infectamos varias veces de rotavirus en la edad principalmente infantil, pero la primera infección es la mas severa es la que te lleva al hospital y la que te puede llevar a la muerte”

H. Doctora, me comenta que los meses más peligrosos para infectarse por rotavirus son de octubre a marzo y está relacionado con la época invernal, ¿cuál es la relación de este padecimiento en lugares del país y del mundo donde el clima es frío durante largos periodos del año?
SLCH. ”No coincide exactamente con la temperaturaura, este pico epidémico de invierno lo tienen en Canadá y lo tenemos en México y la temperatura es completamente diferente. En realidad en México no tenemos ese tipo de fríos. No sabemos si es la época de estiaje, donde está más seco el ambiente. No tenemos una correlación que explique bien este fenomeno. Sin embargo, la observación que prevalece es que los meses de octubre a marzo en el hemisferio norte y los correspondientes en el hemisferio sur, son los picos epidémicos de este virus”

H. ¿De qué manera se presenta este virus en otras partes del País?
SLCH. “Hemos hecho estudios en distintos estados y es muy similar en toda la República Mexicana; en realidad, en el mundo la prevalencia es muy similar la diferencia entre los países desarrollados y los subdesarrollados es la atención, se mueren muchos más niños en países subdesarrollados justo porque no hay clínicas a la mano, porque no hay prácticas de asistencia médica, porque esperan hasta que ya está gravísimo para llegar al hospital, en cambio en países desarrollados la atención de servicios médicos es más accesible y entonces rápidamente los rehidratan. Lo que hay que hacer durante esta infección es rehidratar ya sea por suero oral o si es necesario mediante suero intravenoso”.

H. Doctora Susana López ¿qué estudian en este laboratorio de Genética del Desarrollo y Fisiología Molecular?
SLCH. “Nosotros trabajamos más con investigación básica del virus, los virus son parásitos obligados, eso quiere decir, que solitos no se pueden replicar, no se pueden multiplicar necesitan introducirse en una célula y utilizan toda la maquinaria de la célula para poderse replicar; a la vez las células responden ante la entrada de los virus para defenderse. Entonces lo que nosotros estamos estudiando es ésta guerra, ¿cómo hace el virus para entrar a la célula y dominarla? y ¿cómo hace la célula para defenderse? En esta guerra los virus y las células exponen diferentes armas, por decirlo así, y nosotros estamos interesados en entender estos mecanismos de defensa y contradefensa. En esta guerra, en las células del intestino el que gana es el virus, finalmente se replica en esas células las controla y las mata, pero queremos aprender cómo hace el virus para finalmente dominar a su huésped”.

H. ¿Qué resultados relevantes le ha arrojado esta investigación en los 30 años que lleva investigando al rotavirus?
SLCH. “Hemos aprendido mucho acerca del tropismo de este virus, que nos explica cómo los virus solo se unen y se replican en ciertas células; el virus de influenza por ejemplo, solo se replica en el aparato respiratorio, los rotavirus solo se replican en el intestino; esto se debe que hay ciertas moléculas en la superficie de las células llamadas receptores que son reconocidas por un cierto virus, Nosotros hemos estudiado cómo hacen los rotavirus para distinguir las células del intestino y hemos aprendido mucho acerca de los receptores que están en este tipo de células, y hemos identificado algunas de los receptores para estos virus. Otra de las cosas que hemos aprendido, es cómo entran las células, sabemos que utilizan un mecanismo de entrada que se llaman endocitosis y ahora estamos estudiando cómo estos virus controlan la síntesis de proteína de la célula, durante la infección, de alguna manera la celula deja de sintetizar sus proteínas y empieza a sintetizar las proteínas virales, este es uno de los problemas en los que estamos trabajando ahora”.

H. Con este tipo de significativos resultados que ha obtenido con su equipo de trabajo, ¿se pueden obtener vacunas para este y otros padecimientos?
SLCH. “En realidad, en nuestro laboratorio no trabajamos en la elaboración de una vacuna. Hay otros grupos en el mundo que trabajan en el desarrollo de vacunas, lo que hacen estos equipos es reunir todo el conocimiento de ciencia básica acerca de un del virus para aplicarlo al desarrollo de mediadas preventivas. Nuestro trabajo en el laboratorio, es generar conocimiento básico que finalmente en conjunto con otros grupos en todo el mundo, se utiliza para el diseño de vacunas y antivirales”.

H. Dra. Susana López ¿Qué otros resultados busca obtener y en qué tiempo?
SLCH. “La investigación no tiene tiempos, en realidad es muy difícil predecir. En este momento mi grupo están trabajando 7 estudiantes haciendo tesis de maestría y doctorado y, en general lo que estamos haciendo es entendiendo la respuesta de la célula contra el virus. Además tenemos otros proyectos que no están directamente coordinados por mí, como estudios del virus de influenza, el cual a partir del brote que hubo empezamos a diseñar sistemas diagnósticos de distintos virus respiratorios porque nos dimos cuenta que estamos muy atrasados en lo que es diagnóstico y se están diseñando un tipo de sistemas diagnósticos para virus respiratorios y también para otros virus intestinales porque no solo los rotavirus causan diarrea, sino que también hay una serie de virus que también causan este tipo de problemas, entonces estamos tratando de desarrollar plataformas de diagnostico que nos permitan discernir que tipos de virus estan presentes en una muestra”

H. Finalmente Doctora, ¿Los estudios que realizan en su laboratorio los marca como pioneros en rotavirus”?
SLCH. “En rotavirus somos como 4 ó 5 grupos en México y podremos decir que hay como 50 grupos en el mundo y, en ciertos temas de la biología molecular, de la infección sí somos pioneros, hay otro grupos más que se dedican a la parte epidemiológica y son líderes en esa área”.